EL COMETA DE WICHITA


Recuerdo un vídeo, cuando empecé a ver partidos de fútbol americano, de un jugador bajito (al menos eso me parecía), que tenía la cintura más increíble que había visto en mi vida. Él llevaba el balón y simplemente con la mirada los contrarios que intentaban placarle se caían al suelo. Los quiebros, las fintas, eran alucinantes. Era como si fuese el jugador de fútbol europeo con el regate más increíble jamás visto, pero sin el balón en los pies. Las piernas eran como jamones de jabugo, era como si tuviera una potencia en el tren inferior que en cualquier momento uno esperaba ver marcas de neumático por donde había estado corriendo antes.

No lo sabía entonces, pero acababa de ver al que es posiblemente el mejor corredor (running back) de todos los tiempos en la liga universitaria americana de fútbol y uno de los mejores en la historia de la NFL, Barry Sanders. A pesar de su talento, con sólo 1,73 de estatura (pero 91 kg) sólo tuvo dos ofertas de beca universitaria, y aceptó la de Oklahoma State. En la temporada 86-87 fue líder nacional en yardas de retorno. La siguiente temporada, ya titular al irse Thurman Thomas a la NFL, ha sido descrita como la más grande temporada a nivel individual de la historia del fútbol universitario. Promedió 7,6 yardas por carrera, más de 200 yardas por partido (cuatro partidos con más de 300), 516 yardas en equipos especiales, y muchos records más que 25 años después todavía siguen vigentes. Ganó esa temporada el Heisman Trophy, como no podía ser de otra manera, y decidió adelantar un año su llegada a la NFL.

En la liga profesional siempre jugó en los Detroit Lions, a los que clasificó para los playoffs cinco veces durante los años 90. Fue novato del año en 1989 (quedando segundo en yardas de carrera en la liga), y en 1997 obtuvo 2053 yardas, siendo el tercer jugador de la historia en conseguirlo en una temporada, haciendo 14 partidos consecutivos con 100 yardas o más. Fue el MVP de la NFL (compartido con Brett Favre). Fue el primer running back en correr 1500 yardas por temporada durante cinco temporadas, y el único que lo ha hecho cuatro de ellas de forma consecutiva.

Se retiró en 1999, a poca distancia del record de yardas de carrera de todos los tiempos de Walter Payton, que si hubiera jugado una temporada más hubiese batido con toda seguridad. No tenía lesiones y podía haber seguido jugando a gran nivel. Como en el caso de Julius Erving, quizá no estaba interesado en los records, sino en ganar partidos. Y los Lions nunca fueron candidatos a la Superbowl. Es una persona tranquila a la que no le gusta hablar de sus logros, que renunció a jugar en su temporada de novato en el último partido cuando estaba a 10 yardas de ser el mejor corredor de la liga (que fue Christian Okoye). Nunca se quejó de que fuera muy utilizado (literalmente fue “explotado” en Oklahoma State) o de su línea de ataque. Ni siquiera de que su propio padre pensara que su hijo no era el más grande corredor de la historia, sino Jim Brown. Sólo que mi padre hable de mí comparado con Jim Brown ya es un cumplido, dijo. Un padre con el que trabajó arreglando tejados cuando era un adolescente en los calurosos veranos en Kansas, que le inculcó el valor de la humildad y el trabajo duro. Nunca hizo bailes en la end zone, ni utilizó lenguaje inadecuado con los contrarios. Cuando anotaba un touchdown, solo le dejaba el balón al árbitro más cercano.

Hace ya más de diez años que anunció su retirada, pero Barry Sanders acaba de derrotar a Adrian Peterson para ser la portada del juego Madden 25.

Sobre todo, nos quedan los videos para disfrutar de su juego. Un tren inferior terrorífico parando y arrancando como no lo ha hecho otro ser humano en la historia del deporte, probablemente. Lo más parecido a un tractor sobre piernas con la velocidad de un fórmula uno. El cometa de Wichita. Cuando los niños se compren el Madden de este año, que busquen en youtube quién era este jugador y la magia imposible que ya sólo podremos ver en los vídeos.

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